(advertentie)
(advertentie)
(advertenties)

In 1860 schreef de Britse wetenschapper Mordecai Cubitt Cooke een buitengewoon boek, met als titel ‘The Seven Sisters of Sleep: Popular history of the seven prevailing narcotics of the world’. Cooke was mycoloog, expert op het gebied van paddenstoelen, en directeur van een natuurhistorisch museum in Londen. The Seven Sisters of Sleep is een van de eerste boeken over psychoactieve drugs die voor een groot publiek zijn geschreven. 

Het boek dat een eeuw lang onvindbaar was

Cooke, een eminent wetenschapper met een grote reputatie, lijkt snel spijt te hebben gekregen van zijn drugsboek. Kort na de verschijning verdween het, voor zover bekend omdat de auteur dat zelf wilde. Cooke concentreerde zich op zijn vakgebied, paddenstoelen en schimmels, en schreef nooit meer over enig controversieel onderwerp. Ruim een eeuw was The Seven Sisters of Sleep onvindbaar.

Het boek bestond meer als gerucht dan als realiteit, aldus het voorwoord van een heruitgave die in 1997 verscheen bij Park Street Press. Cooke noemt de zeven zusters van de slaap Morphinia (opium), Virginia (tabak), Gunja (cannabis), Sisaboa (betelnoot), Erythroxylina (coca), Datura (stramonium) en Amanita (vliegenzwam).

Mensen betoveren

Cover van de Amerikaanse editie van deze drugsklassieker in de ware zin des woords…

Alle zeven zijn ze jaloers op Slaap, die zo’n sterke controle over de mensen heeft, dat zij een derde van hun leven beheerst. Slaap weet haar zussen tevreden te stellen door hen krachten te geven om de mensen te betoveren en beheersen als zij niet aan het slapen zijn.

“Zusters! Laten we in vrede leven met elkaar. Is niet twee derde van het leven van de mens vrij van mijn controle? Waarom zouden jullie niet genoeg macht stelen om jullie koninginnen bijna even machtig te maken als ik? Mijn minister van dromen zal jullie helpen door zijn vaardigheid, jullie onderdanen zullen in hun extase visioenen zien die prachtiger zijn, illusies die schitterender zijn dan ooit een sterveling onder mijn heerschappij hebben bezocht.”

Meten met twee maten, toen ook al

De taal is wat gezwollen, maar het boek is dan ook 160 jaar oud. Engeland zat aan het begin van het Victoriaanse tijdperk en was een koloniaal wereldrijk. Geen enkele drug was verboden, maar stigmatisering van sommige drugs bestond al, net als het meten van twee maten bij dit onderwerp. Opmerkelijk is dat Cooke daar uitdrukkelijk stelling tegen neemt.

De losbandigheid van henneplekkernijen

‘Japanese smokers’, een illustratie uit het boek…

Aan het einde van hoofdstuk vijftien, Nephentes, over cannabis, schrijft hij: “Dus, hoewel sommigen geen tabak hebben, vinden ze in het gebruik van hennep of opium een vervanging voor die plant, die de natuur hun heeft ontzegd. Het lijdt geen twijfel dat als we nooit kennis hadden gemaakt met tabak of jenever, we een ander verdovend middel in de plaats hadden ontdekt en gebruikt als het ene, en een niet minder vurige en schadelijke vorm van alcohol in plaats van het andere.

Praten over de ontaarde Chinezen als barbaren, die zich in een verschrikkelijke mate overgeven aan opium, en over de onwetende hindoes en Arabieren, die als in waanzin genieten van de losbandigheid van henneplekkernijen, is een bewijs van de werking van dezelfde bekrompen vooroordelen waaronder sommigen die zich onthouden van alcoholische stimulerende middelen, schelden en razen op degenen wiens gevoelens en gewoonten in tegenovergestelde richting liggen, waarbij het genot van velen met de excessen van enkelen wordt belast.”

 

Hubble-bubble

Ik heb deze en de vorige passage zelf vertaald, voor zover ik weet is er nooit een Nederlandse vertaling van deze klassieker verschenen. Omdat het auteursrecht op de tekst al lang is vervallen, kun je The Seven Sisters of Sleep wel makkelijk en gratis online lezen en downloaden, bijvoorbeeld HIER via Project Gutenberg.

Drie hoofdstukken gaan specifiek over cannabis: 15: Nephentes, 16: Gunja at Home en 17: Hubble-Bubble.

(advertenties)